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Seis arrestos, cinco mujeres rescatadas en una operación de trata de personas, dice el Alguacil de Hillsborough

La investigación comenzó con un informe de un vehículo robado. Eso arrojó como resultado seis arrestos y el rescate de cinco mujeres victimas de tráfico humano.

CENTRO Tampa

TAMPA - Lo que comenzó como una detención de tráfico rutinaria al comienzo del año nuevo ahora ha llevado al arresto de seis hombres que, según los detectives, orquestaron una extensa red de tráfico de personas en toda el área de la Bahía de Tampa, anunció el martes el sheriff de Hillsborough, Chad Chronister.

Las autoridades los denominaron los "Seis pecaminosos" y discutieron el caso en una conferencia de prensa celebrada en la cárcel de Falkenburg Road.

Allí, el sheriff se paró junto a la procuradora general de Florida Ashley Moody, representantes del grupo de defensa de víctimas sin fines de lucro Selah Freedom, y carteles con las fotografías de la media docena de hombres arrestados como resultado de una investigación encubierta de tráfico de personas.

Hasta ahora, la investigación ha liberado a cinco mujeres de una vida de coerción, abuso y prostitución, dijeron las autoridades.

Los seis hombres fueron arrestados en los meses posteriores a esa fatídica parada de tráfico en enero, cuando los agentes de patrulla descubrieron un vehículo que había sido reportado como robado en Ohio. Siguieron el vehículo hasta el estacionamiento de una gran tienda sin nombre y arrestaron al conductor y a su pasajera acusados de robo de autos.

Pero la forma en que la mujer se comportó durante la parada de tráfico generó sospecha en los agentes, dijo Chronister el martes.

“Afortunadamente, el caso no se detuvo allí, ya que nuestros policías creían que había mucho más en la historia”, dijo Chronister. “En base a su interacción con los dos sospechosos, los policías creían que la mujer que no cooperaba podría ser víctima de la trata de personas. Y en este caso, no podrían haber estado más en lo cierto”.

Finalmente, la mujer confió en los detectives lo suficiente como para que ella divulgara que había otras mujeres como ella que, según dijo, estaban siendo obligadas a prostituirse como un medio para pagar sus adicciones a las drogas, facilitadas por los "Sinful Six" (los seis pecaminosos), dijo Chronister. Las cinco mujeres ahora están bajo el cuidado de la organización contra la trata de personas Selah Freedom, que proporciona vivienda, tratamiento de drogas, asesoramiento sobre salud mental y otros servicios sociales en este tipo de casos.

Los seis hombres fueron retenidos en la cárcel del condado acusados de coerción por un acto sexual por trata de personas y dos cargos de crimen organizado bajo la Ley de Organizaciones Corruptas e Influentes de Racketeer, conocida como la ley RICO, dijo el Alguacil.

"Creo que lo que lo hizo tan horrible y horrible fue que era una empresa criminal tan organizada", dijo Chronister el martes. "En un momento, el cabecilla alardeó en las redes sociales de que ha estado haciendo esto durante 15 años".

Ese cabecilla era Bradford Alan Pugh, de 43 años, de Seffner, dijeron los investigadores. Está acusado de anunciar a las mujeres en línea, publicar fotos de ellas en la web y prometer sexo por dinero.

Era Bradford quien resolvía la logística, dijo Chronister, conduciendo a las mujeres y obligándolas a encontrarse con hombres en habitaciones de hotel por las que él pagaba.

Pugh, quien fue arrestado el 7 de febrero, estaba detenido con derecho a una fianza de $ 1.03 millones por siete cargos de tráfico de personas y dos cargos de extorsión, según los registros de la cárcel.

La Oficina del Alguacil dijo que sus coacusados son Scott Collins, de 39 años, Jeryme Hunter, de 46 años, Michael Johnson Lee, de 40 años, David Marty, de 40 años, y Jeremy Montalvo, de 27.

Los investigadores dijeron que usaron el control mantenido sobre la mujer al suministrarles cantidades tan grandes de heroína y metanfetaminas que se enfermaron de droga. Eso es cuando una persona es tan dependiente de las drogas que se enferma físicamente, dijo Chronister.

Ese nivel elevado de manipulación física y mental que usan los traficantes para controlar a sus víctimas es lo que hace que tales casos sean tan difíciles de enjuiciar, dijo Moody.

"A menudo, cuando se rescata a las víctimas, te dicen que se culpan a sí mismas o que creen que estaban enamoradas de su traficante y son reacias a testificar contra la persona que, con el tiempo, han llegado a creer que es su protector cuando sucede lo contrario, "Dijo Moody. Ella dijo que esta es la primera instancia en Florida de usar el estatuto de crimen organizado para procesar la trata de personas.

Al tratar a los seis como un anillo de crimen organizado, dijo el Fiscal General, los fiscales pueden confiar en algo más que los testimonios de las víctimas en la corte. También pueden buscar sanciones mejoradas y proporcionar declaraciones de co-conspiradores como evidencia.

Las cinco mujeres ahora están trabajando con investigadores y han identificado a tres víctimas más que continúan siendo explotadas por la misma operación, dijo Chronister. Probablemente se realizarán más arrestos y se encontrarán más víctimas, dijo el sheriff.

Misty LaPerriere, enlace nacional de cumplimiento de la ley para Selah Freedom, dijo que en los pocos meses desde que el Condado de Hillsborough formó su nueva Fuerza de Tarea contra la Trata de Personas, el grupo ahora está trabajando con 32 víctimas vinculadas a las redes de tráfico en el área de Tampa Bay.

Estas mujeres definieron la palabra coraje cuando deciden dar un paso adelante y cambiar su vida “, dijo Moody. “Elogiamos a estas mujeres y sabemos que probablemente salvarán la vida de muchas más mujeres en todo el estado”.

Cualquier persona que crea que es víctima de traficantes de personas o cree que conoce a una víctima debe llamar a la Oficina del Alguacil del Condado de Hillsborough al (813) 247-200 o a la Línea directa nacional de trata de personas al (888) 373-7888.

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