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  1. CENTRO

Dulce negocio

Los empresarios argentinos Darío Rodríguez, Diego Ramírez y su esposa, Vanina Morelli son los nuevos dueños de Florida Candy Factory, donde mantienen una tradición centenaria.
El director de marketing Darío Rodríguez, izq, sostiene caramelos de Salt Water, mientras que el propietario de Florida Candy Factory, Diego Ramírez, sostiene Angel Mint en el área de empaque de la compañía en Clearwater.  Foto: DOUGLAS R. CLIFFORD | CENTRO Tampa
El director de marketing Darío Rodríguez, izq, sostiene caramelos de Salt Water, mientras que el propietario de Florida Candy Factory, Diego Ramírez, sostiene Angel Mint en el área de empaque de la compañía en Clearwater. Foto: DOUGLAS R. CLIFFORD | CENTRO Tampa [ DOUGLAS R. CLIFFORD | Times ]
Publicado Oct. 21

Especial para CENTRO Tampa

CLEARWATER —Florida Candy Factory, la fábrica del caramelo Salt Water y las Angel Mint, ambos productos centenarios que se vendieron por primera vez en Atlantic City, Nueva Jersey, tiene nuevos propietarios.

Diego Ramírez y su esposa, Vanina Morelli, de Argentina, compraron la fábrica con sede en Clearwater en la primavera y no han cambiado nada. Los empleados de toda la vida operan máquinas de principios del siglo XX. El che-chunk che-chunk metálico de las máquinas que se asemeja al ritmo de un tambor ambienta el lugar mientras los empleados alimentan con mezcla dulce un extremo de la máquina y recogen los caramelos envueltos en el otro.

Ramírez y Morelli son socios en el negocio de Darío Rodríguez, quien vendió Angel Mint en su Life & Food Superstore en Ellenton, Florida, y les contó sobre el negocio. Eran vecinos y amigos en Argentina.

Ramírez, de 45 años, y Rodríguez, de 51, conversaron sobre la empresa.

¿Dónde se venden los Angel Mints?

Ramírez: Aquí en Florida y a través de Amazon en todo el país. Pero aquí en Florida, nuestros mejores clientes son Whole Foods, Kelly’s (mayorista) y Wawa.

¿Son estas las mentas las que a veces ves en la caja registradora de los restaurantes?

Rodríguez: Eso es correcto. … Un montón de restaurantes… compran (nuestras mentas) para regalar como cortesía cuando la gente va de salida.

Angel Mints es el más conocido de sus dos productos. ¿Por qué creen que tiene éxito?

Rodríguez: Principalmente porque la gente dice que tiene propiedades medicinales. ...

No puede afirmar eso en la publicidad, ¿verdad?

Rodríguez: Por supuesto, no podemos decirlo, pero en realidad la menta sí (ayuda) ... al sistema digestivo. ...

Tenemos muy buenas críticas a través de Amazon y escuchas lo que dice la gente en todo Estados Unidos, y unos de los clientes son personas que están pasando por quimioterapia, y debido a la quimioterapia les queda el sabor a metal en la boca. Cuando ingieren Angel Mint, en una hora ese sabor desaparece para que puedan tener una comida adecuada y probar el sabor de las comidas y lo que sea que beban. Eso es lo que dice la gente en las reseñas que recibimos.

La fabricante de caramelos María Guzmán transporta una masa de 15 libras de caramelos Angel Mint a una máquina de extrusión y envasado en Florida Candy Factory en Clearwater. Foto: DOUGLAS R. CLIFFORD | CENTRO Tampa
La fabricante de caramelos María Guzmán transporta una masa de 15 libras de caramelos Angel Mint a una máquina de extrusión y envasado en Florida Candy Factory en Clearwater. Foto: DOUGLAS R. CLIFFORD | CENTRO Tampa [ DOUGLAS R. CLIFFORD | Times ]

¿Cómo fue que compraron el negocio?

Ramírez: Fue divertido, porque vine a Florida, a Tampa, a visitar a Darío y su esposa. Mi esposa es muy buena amiga de su esposa, así que íbamos dos o tres veces al año a visitarlos. Entonces, un día, Darío me pidió que viniera aquí a buscar los caramelos porque no podía venir. ... Cuando llegué le dije: “Darío, ese es el negocio que tenemos que comprar”. Estaba pensando en mi visa (de inversionista) para vivir aquí. … Eso fue en noviembre del año pasado. Darío estaba pensando lo mismo. … En un mes decidimos todo.

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¿Qué le motivó a comprar el negocio?

Rodríguez: Yo ya había estado aquí en Estados Unidos. Yo era un estudiante de intercambio en Little Rock, Ark. en 1988 cuando era joven. Y siempre fue un poco atractivo tener la oportunidad de hacer negocios en Estados Unidos. La situación en Argentina ha sido algo complicada, y luego con la pandemia empeoró las cosas. Entonces, hay muchas personas como nosotros, personas que creen en el trabajo duro y en lograr cosas y en darle una mejor oportunidad a nuestros hijos, por lo que realmente sentimos que este sería un buen lugar. ...

Mi hija fue aceptada para estudiar en la Universidad de Tampa. Como que no queríamos que viniera sola, decidimos emprender una aventura familiar, mis tres hijos y mi esposa. Y obtuve una maestría de la Universidad del Sur de Florida en sostenibilidad global.

Sentimos que hay una oportunidad aquí en Estados Unidos. Realmente creemos en el sueño americano, y es muy interesante porque nuestros abuelos vinieron de Europa, principalmente de Italia, Alemania, y en el caso de mi esposa, España e Italia. Y en ese momento en Europa, había varios barcos que partían hacia América que podrían haber sido (a) Estados Unidos, Brasil, Argentina. Mis abuelos, siempre bromeamos, se equivocaron de barco porque querían venir a Estados Unidos y se fueron a Argentina (risas). ...

Entonces estamos corrigiendo ese error al dejar Argentina y venir al lugar correcto.

El fabricante de caramelos Angel Bouso trabaja un lote de caramelos Angle Mint a través de una máquina extractora de caramelos mientras prepara un lote para empaquetar. Cada lote pequeño de 30 libras se cocina en hervidores de cobre sobre estufas de gas y se introduce en la máquina para maximizar el contenido de humedad y la textura correcta.
El fabricante de caramelos Angel Bouso trabaja un lote de caramelos Angle Mint a través de una máquina extractora de caramelos mientras prepara un lote para empaquetar. Cada lote pequeño de 30 libras se cocina en hervidores de cobre sobre estufas de gas y se introduce en la máquina para maximizar el contenido de humedad y la textura correcta. [ DOUGLAS R. CLIFFORD | Times ]

¿Qué negocio tiene en Argentina?

Rodríguez: Estudié en la Universidad de Helsinki en Finlandia. Cuando era estudiante allí, también me convertí en emprendedor y creé una pequeña empresa. Debido a eso ... he estado exportando durante 25 años. Exporto maquinaria para la industria forestal desde Suecia y Finlandia al (sur) de Brasil, Uruguay y Argentina. Tengo una pequeña subsidiaria allá en Rosario, Argentina. De ahí es de donde venimos. ...

Ramírez: Soy abogado y mi esposa es ... administradora de propiedades. … Tengo un socio ahí. … (Debido a) el COVID, todo el trabajo se realiza principalmente en línea. Por eso decidí venir aquí también, porque me di cuenta de que puedo trabajar en línea. Tengo empleados allí; Me conecto con ellos ... una o dos horas (todas las mañanas) y puedo hacer mi trabajo porque hago algunas cosas aquí en mi computadora y se las envío. ...

Esto es nuevo, ser empresario es nuevo. Toda mi vida (vendí) servicios y ahora vendo productos. Por eso necesito a Darío. Éramos amigos antes de ser socios. También tenemos otros negocios, no solo este. Somos muy buenos amigos y confiamos el uno en el otro, por lo que estamos muy contentos de trabajar juntos.

Vanina Morelli copropietaria de Florida Candy Factory en Clearwater.
Vanina Morelli copropietaria de Florida Candy Factory en Clearwater. [ PICTURE COURTESY OF DIEGO RAMIREZ | picture courtesy of Diego Ramirez ]

¿Podría hablarnos de las máquinas de la fábrica?

Rodríguez: Cuando (Diego y yo) hablábamos de la posibilidad de comprar esta fábrica, nos encantó mucho que pudiera convertirse en dueño de una maquinaria tan vieja. La que hace las Angel Mints es de 1920. ... Son máquinas mecánicas, no tienen ningún software, ninguna computadora, así que las arreglas con un martillo. Es muy atractivo. Tienen problemas, por supuesto, son máquinas viejas, pero es muy atractivo mantener ese concepto ... empresa local que hace manualidades con los caramelos. … Entonces la máquina de caramelos es de 1940.

Ramírez: Queremos mantener la tradición porque (la empresa) es conocida por la tradición.

Rodríguez: Si (las máquinas) hubieran sido de los ... ‘70s u’ 80s, donde tenían algún software de computadoras, nunca (hubiéramos) pensado en comprar, porque eso es más complicado.

Para obtener más información, visite angelmint.com.