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  1. CENTRO

Envenenados. Parte 3: Efectos colaterales

Gopher Resource prometió cambios en la antigua fábrica de plomo de Tampa. Pero sigue contaminando.
A Josefina Zepeda y su hijo Gustavo Araujo, quienes viven cerca de la planta de plomo de Gopher Resource, les preocupa que la contaminación haya afectado negativamente su salud. [MARTHA ASENCIO-RHINE | Times]
A Josefina Zepeda y su hijo Gustavo Araujo, quienes viven cerca de la planta de plomo de Gopher Resource, les preocupa que la contaminación haya afectado negativamente su salud. [MARTHA ASENCIO-RHINE | Times] [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]
Publicado Dic. 9, 2021

Tampa Bay Times

TAMPA — En el extremo este de Tampa, las chimeneas de la fábrica de plomo se elevan sobre el acogedor bungaló de Josefina Zepeda. Los montones de desechos alcanzan los 130 pies en el cielo, más alto que cualquier otra cosa a su alrededor, y exhalan columnas llenas de gases tóxicos y metal.

Todo corresponde a la fábrica de plomo.

Zepeda y su hijo de 21 años, Gustavo Araujo, han vivido a 500 pies de la fábrica durante más de una década. Han sentido su zumbido día y noche. Han visto el humo llenar el vecindario, donde las cabañas y los patios industriales se sientan bajo un dosel de palmeras y robles que gotean musgo español.

Zepeda a veces desarrolla tos y congestión nasal cuando respira el aire viciado. El asma de Araujo empeora, le pica la garganta y le cuesta respirar.

“Me preocupo por él”, dijo su madre.

El año pasado, una investigación del Tampa Bay Times reveló que Gopher Resource puso en riesgo a cientos de trabajadores al permitir que se acumulara polvo tóxico dentro de la fábrica, lo que provocó una multa federal de $ 319,000 por violaciones en el lugar de trabajo.

Pero las prácticas de la empresa también han amenazado a la comunidad y el medio ambiente circundantes, según descubrió el Times.

Los registros muestran un patrón de contaminación del aire y el agua de la fábrica que comenzó en la década de 1960 y ha continuado desde que Gopher compró la planta hace 15 años.

Para comprender el impacto ambiental de la planta, los reporteros revisaron miles de páginas de documentos regulatorios y de la compañía, analizaron datos de emisiones atmosféricas federales y entrevistaron a trabajadores de fábricas, residentes vecinos y dueños de negocios cercanos.


En la distancia, las chimeneas de Gopher se elevan sobre la escuela primaria Kenly. [MARTHA ASENCIO-RHINE | Times }
En la distancia, las chimeneas de Gopher se elevan sobre la escuela primaria Kenly. [MARTHA ASENCIO-RHINE | Times } [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]

Entre los hallazgos:

• La planta ha bombeado más plomo al aire que cualquier otra fábrica en Florida durante las últimas dos décadas. Sus emisiones obligaron al área circundante a no cumplir con las regulaciones federales de calidad del aire, y convirtieron al condado de Hillsborough en el peor del estado en términos de plomo acumulado liberado a la atmósfera.

Gopher sabe exactamente cuándo los reguladores del condado monitorean la calidad del aire y ha tomado medidas para reducir la contaminación en esos días. Casi tres docenas de actuales y antiguos empleados dijeron que se les indicó que cambiaran los patrones de trabajo para reducir la cantidad de polvo de plomo que se agitaba cuando los monitores de aire estaban en funcionamiento. Un experto comparó las medidas con “cocinar los libros”.

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En los últimos seis años, Gopher derramó repetidamente agua contaminada en el río Palm, envió demasiados productos químicos al sistema de alcantarillado de Tampa y manejó mal los desechos peligrosos. Envió por error toneladas de un material peligroso a un vertedero cerca de una comunidad residencial en el condado de Polk al menos dos veces. Gopher informó del error y los reguladores estatales obligaron a la empresa a desenterrar los desechos.

Los residentes y trabajadores de negocios cercanos han planteado una variedad de preocupaciones a la Comisión de Protección Ambiental del Condado de Hillsborough. Un trabajador del ferrocarril informó del avistamiento de una nube de color amarillo anaranjado, que luego se identificó como de óxido de nitrógeno venenoso. Otras personas que viven y trabajan en el área describieron el sabor del metal en el aire y el olor a azufre, como a huevos podridos.

Las agencias ambientales locales, estatales y federales han dado a la compañía docenas de avisos de infracción y más de $ 540,000 en multas y tarifas. Durante una investigación este verano, impulsada por el informe inicial del Tampa Bay Times, los reguladores del condado encontraron más de 24 posibles infracciones, incluida la falta de informar problemas mecánicos que podrían aumentar la contaminación del aire. Los funcionarios han dicho que es probable que haya más multas.

Plomo en el aire

Una mirada de cerca a la chimenea en la planta de plomo de Gopher Resource, el domingo 7 de noviembre de 2021 en Tampa.
Una mirada de cerca a la chimenea en la planta de plomo de Gopher Resource, el domingo 7 de noviembre de 2021 en Tampa. [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]

Aunque la cantidad de plomo liberada al aire ha tenido una tendencia a la baja en todos los condados de Florida desde 2000, el condado de Hillsborough pasó gran parte de las últimas dos décadas en la cima del grupo.

La fábrica de Gopher en Tampa es la única fundición de plomo en Florida y una de las 10 operaciones de este tipo en Estados Unidos.

En el interior, los trabajadores toman baterías viejas de automóviles, extraen el plomo y lo funden en hornos para fabricar nuevos bloques de metal para vender.

El proceso se ha comercializado recientemente como “verde”, una forma de evitar que millones de baterías de plomo-ácido terminen en vertederos cada año. Pero la industria es vieja y, a menudo, sucia. En todo Estados Unidos, las fundiciones de plomo cerraron debido a que contaminaron comunidades y no se adaptaron a las regulaciones federales más estrictas sobre la calidad del aire que lo hicieron más seguro, pero más costoso, de operar.

Los líderes de Gopher no estarían de acuerdo con una entrevista para esta historia. La compañía emitió una serie de declaraciones, diciendo que había invertido $ 140 millones en mejoras ambientales y relacionadas con la seguridad desde que compró la planta de Tampa. Durante los últimos tres años, los líderes de Gopher han destinado una cuarta parte del presupuesto operativo a esas mejoras, dijo la compañía.

[Lea las declaraciones completas de Gopher aquí texto en inglés]

La calidad del aire alrededor de la planta ha mejorado desde 2013. Eso no es casualidad. Gopher llegó a Tampa en un momento en que el gobierno federal estaba reduciendo los niveles permitidos de plomo en el aire de la comunidad en un 90 por ciento. La compañía prometió cumplir con ese estándar y al mismo tiempo crecer e impulsar la economía local.

Pero dentro de la planta, aumentaron los problemas.

La investigación inicial del Tampa Bay Times descubrió que el sistema de ventilación de la fábrica durante años no funcionó correctamente y la empresa desactivó funciones claves destinadas a capturar humos en el espacio de trabajo. Como resultado, los trabajadores estuvieron expuestos a niveles de plomo en el aire cientos de veces mayores del límite federal.

Los efectos del plomo en una comunidad pueden ser fáciles de pasar por alto y difíciles de cuantificar. El veneno es a menudo invisible y se deposita en el suelo o en el polvo doméstico. Pero es potente. Décadas de investigación han relacionado incluso la exposición al plomo en problemas cognitivos y de comportamiento en los niños.

La comunidad que rodea a Gopher es especialmente vulnerable. Más de 800 personas viven cerca. La mayoría son personas de color. Más de una cuarta parte vive en la pobreza.

En East Jewel Avenue, que corre junto a la planta, un letrero advierte a los conductores que estén atentos a los niños. La escuela primaria Kenly está a 800 metros de las puertas de la fábrica.

Docenas de muestras de suelo tomadas por los reporteros del Times mostraron concentraciones de plomo más altas que los niveles típicos en el condado de Hillsborough. Las concentraciones más altas fueron las más cercanas a la planta. Dos resultados, tomados dentro de los 1,500 pies, fueron más altos de lo que el gobierno federal considera peligroso para los niños.

La huella de Gopher en la comunidad ha crecido de manera constante a lo largo de los años. La compañía ha gastado al menos $ 10,5 millones en más de una docena de propiedades residenciales e industriales cercanas. Ha nivelado un poco, dejando los bloques alrededor de la fábrica como un tablero de ajedrez de lotes de césped vacíos y casas. Los residentes describen la transformación con cierta inquietud. Una por una, dijeron, las casas se fueron.

Para aquellos que se han quedado, incluido el residente Andy Klodakis, las preocupaciones persisten.

Lo dijo simplemente: “Ese lugar de la batería me asusta”.

Un nuevo tipo de dueño

Gopher Resource prometió ser más respetuoso con el medio ambiente que su predecesor cuando se hizo cargo de la fundición de plomo en 2006.
Gopher Resource prometió ser más respetuoso con el medio ambiente que su predecesor cuando se hizo cargo de la fundición de plomo en 2006. [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]

La fábrica de plomo no siempre estuvo en este rincón de Tampa.

Gulf Coast Lead, como se lo conoció una vez, abrió su primera planta en Temple Terrace en 1953. La compañía cerró la fundición después de una década y la reemplazó con un complejo de apartamentos de ladrillo de dos pisos llamado Normandy Park. En la década de 1990, el gobierno federal descubrió que los niños de los apartamentos jugaban en un suelo lleno de chips de batería contaminados con plomo.

Desde entonces, se ha limpiado el suelo. Hasta el día de hoy, el complejo de apartamentos alberga familias. Se trata como un sitio Superfund de la Agencia de Protección Ambiental de EE UU (EPA), Una designación para algunos de los lugares más contaminados del país que han sido descontaminados, pero el gobierno continúa monitoreando.

Gulf Coast reinició su operación principal en una nueva fábrica a unas ocho millas al sur, cerca de la curva en Palm River y el patio ferroviario de CSX. El vecindario albergaba casas industriales y unifamiliares.

“Siempre ha sido así”, dijo Valerie Washington, ex presidenta de una asociación de vecinos local.

En la nueva ubicación, la Costa del Golfo acumuló infracciones por contaminación.

La EPA demandó a la empresa en los años 80 por contaminar el suelo y las aguas subterráneas. Se asentó rápidamente. Una década después, los reguladores encontraron altos niveles de plomo en el suelo de un parque de casas móviles vecino. Algunos niños que vivían allí tenían niveles elevados de metal en la sangre. Más tarde, los funcionarios estatales de salud señalaron a la Costa del Golfo como una fuente importante de exposición al plomo entre los niños.

Al mismo tiempo, la planta tuvo problemas para cumplir con los estándares federales de calidad del aire, según muestran los documentos regulatorios. Los trabajadores de los ferrocarriles le dijeron al condado que las emisiones les quemaban los ojos y la garganta y los enfermaban. Los vecinos se quejaron de olores penetrantes.

Gopher, que había operado una fundición en Minnesota durante décadas, compró la planta en 2006. Prometió ser un nuevo tipo de propietario.

Casi de inmediato, la compañía anunció planes para encerrar el área del horno. Su plan a más largo plazo dijo, era construir una planta completamente nueva y cerrada. El viejo horno estaba al aire libre y permitía que los productos químicos tóxicos, incluido el plomo, se escaparan al vecindario.

Un artículo de periódico del Tampa Times en 1953 anuncia la apertura de la planta en Temple Terrace.
Un artículo de periódico del Tampa Times en 1953 anuncia la apertura de la planta en Temple Terrace. [ newspapers.com ]

En 2008, durante las primeras fases de construcción, funcionarios del condado citaron a Gopher por no tomar precauciones para controlar el polvo, liberar demasiado plomo al aire y presentar registros inexactos.

El escrutinio aumentó en noviembre de 2010. Utilizando datos de los tres años anteriores, el gobierno federal consideró un área de una milla de ancho que rodea la planta como uno de los 18 lugares en Estados Unidos que no cumplen con los estándares nuevos y más estrictos para el plomo en el aire.

Gopher terminó de construir la nueva planta en 2012. Pero ese año, aproximadamente un tercio de las lecturas de aire de la comunidad excedieron el límite del gobierno federal.

Fue en ese momento en que la fundición de plomo obtuvo una distinción dudosa: la cantidad acumulada de plomo que había liberado a la atmósfera desde 2000 era mayor que la de cualquier otra planta pública o privada en Florida, según datos reportados por ellos mismos.

En 2013, volvió a tener problemas con las emisiones: los reguladores del condado descubrieron que Gopher había liberado cantidades excesivas de plomo, dióxido de azufre y compuestos orgánicos volátiles. Luego, en 2014 y 2015, los incendios en la planta descargaron más plomo del permitido en el vecindario.

Durante siete años, el condado había multado a Gopher con $ 192,964 por contaminación del aire.

Los reguladores gubernamentales monitorean la calidad del aire alrededor de la fundición de Tampa de Gopher Resource utilizando dispositivos que se asemejan a las pajareras. EL de la foto está localizado en  Kenly Elementary School, cerca de Gopher Resources.
Los reguladores gubernamentales monitorean la calidad del aire alrededor de la fundición de Tampa de Gopher Resource utilizando dispositivos que se asemejan a las pajareras. EL de la foto está localizado en Kenly Elementary School, cerca de Gopher Resources. [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]

Jugar a ‘ser Dios’

Después de un comienzo difícil del tiempo de Gopher en Tampa, los niveles del veneno en el aire de la comunidad comenzaron a caer.

En una declaración al Times, Gopher señaló que la cantidad de plomo en el aire alrededor de la planta está muy por debajo de los límites nacionales establecidos por la EPA.

“Los resultados de estas pruebas muestran irrefutablemente que cualquier emisión que pueda ser atribuible a Gopher permanece muy por debajo de los estándares de la EPA”, dijo el comunicado.

Un análisis del Times de los datos del condado hasta el año pasado encontró que las emisiones capturadas por los monitores de aire fueron las más bajas en 2014 y 2015. Y en septiembre de 2018, el área alrededor de Gopher fue eliminada de la lista de lugares que no cumplían con los estándares de plomo del gobierno federal en el aire.

Gran parte del descenso se debió a que Gopher había encerrado el horno y otras áreas de la planta.

Pero el sistema de monitoreo del aire del condado también se puede engañar, reconocieron los reguladores gubernamentales. Los monitores del condado funcionan con un horario establecido, lo que permite a las empresas planificar. Y Gopher hizo exactamente eso, dijeron sus trabajadores.

Los calendarios internos, los documentos y las entrevistas con 33 trabajadores actuales y anteriores muestran que Gopher tomó medidas adicionales para mantener bajas las emisiones en los días que sabía que los reguladores estaban observando.

La Comisión de Protección Ambiental del condado opera tres monitores de calidad del aire fuera de la fábrica de Gopher. Uno está en el patio de rieles de CSX detrás de la planta. Otro se encuentra afuera de un negocio vacío en East 14th Avenue, unas cuadras al norte. El tercero está en Kenly Elementary.

Los monitores parecen pajareras con techos inclinados. A medida que el aire fluye a través de ellos, los filtros capturan las partículas de plomo. Los reguladores cambian los filtros, que se envían a un laboratorio para su análisis.

Los tres monitores funcionan con el mismo horario: cada seis días durante 24 horas, desde la medianoche hasta la medianoche. El horario lo establece el condado y el gobierno federal lo publica públicamente.

Se considera que un área infringe las normas federales cuando un promedio móvil de tres meses de lecturas supera los 0,15 microgramos de plomo por metro cúbico de aire. Luego, los reguladores intentan identificar qué causó el deterioro en la calidad del aire, y se puede citar a las empresas por acciones que resultaron en un aumento de las emisiones.

Lo que registraron los monitores del gobierno

El condado tiene tres monitores activos que miden las partículas de plomo en el aire alrededor de la planta Gopher. El monitor en el patio de ferrocarriles de CSX es el más cercano y, a menudo, obtiene las lecturas más altas.

20072010201520200.00.51.01.52.02.53.03.54.04.55.0 Microgramos de plomo por metro cúbico.

Un calendario distribuido en Gopher en 2021 marcó los días que los reguladores estarían observando. [Foto tomada por un trabajador de Gopher]
Un calendario distribuido en Gopher en 2021 marcó los días que los reguladores estarían observando. [Foto tomada por un trabajador de Gopher] [ Photo taken by Gopher worker ]

En Gopher, los líderes de la empresa se aseguraron de que los empleados supieran cuándo estarían encendidos los monitores del gobierno, dijeron los empleados. Marcaron los días de monitoreo en calendarios internos al menos desde 2009. Enviaron correos electrónicos sobre el monitoreo, publicaron recordatorios en una pantalla de televisión interna y mencionaron el horario en una copia preliminar de un manual de capacitación.

“Todo el mundo sabía el día del monitoreo del aire, cuándo era y qué se suponía que iba a suceder”, dijo Ko Brown, un ex supervisor de hornos que dejó la planta en 2017 y ahora está demandando a Gopher, alegando que, sin saberlo, llevó plomo a casa desde la fábrica y expuso su hijo pequeño.

Se suponía que los trabajadores, agregó, debían prestar “específica, especial atención” a las emisiones atmosféricas en esos días.

Brown y otros ocho trabajadores actuales y anteriores dijeron que eso implicaba cerrar las puertas de la planta y mantener adentro el equipo pesado. Cuatro trabajadores recordaron que sus colegas fueron reprendidos por sacar camiones cargadores sucios afuera cuando los monitores estaban en funcionamiento.

Brown y otro ex supervisor de hornos, Cliff Burnett, dijeron que la compañía a veces desaceleraba la producción en los días de monitoreo. Además de eso, la compañía activó máquinas que disparaban agua a lo largo de la línea de la cerca. Gopher dijo a los reguladores que los dispositivos, conocidos como cañones de agua nebulizada, se usaron para controlar el polvo durante la construcción en 2015. Pero ocho trabajadores le dijeron al Times que la compañía los usaba principalmente para evitar que el polvo tóxico llegara a los monitores cuando los tres dispositivos estaban recolectando muestras de aire.

“Básicamente, estás jugando a ser Dios con los monitores”, dijo Brown.

No está claro qué parte de la mejora en las lecturas de la calidad del aire se puede atribuir a las prácticas de la empresa en los días de monitoreo del aire, o qué tan bien los datos reflejan las emisiones cuando los monitores no están funcionando.

Tres expertos en contaminación del aire le dijeron al Times que las acciones de Gopher probablemente afectarían las lecturas del aire al reducir las “emisiones fugitivas”, el término de la industria para el polvo o los humos que escapan fuera de las chimeneas.

Perry Gottesfeld, un experto principal que ha visitado fundiciones de todo el mundo como director ejecutivo de la organización sin fines de lucro Occupational Knowledge International, comparó las acciones con “cocinar los libros”.

En general, si una empresa tenía la intención de interferir con el monitoreo del gobierno o engañar a los reguladores, eso podría conducir a violaciones de la Ley de Aire Limpio, dijo Craig Benedict, un ex fiscal federal que se especializó en casos ambientales.

Las empresas a las que se ha sorprendido en repetidas ocasiones tomando medidas de este tipo para ocultar la contaminación se han enfrentado a un proceso penal, dijo Benedict.

Gopher, que no ha sido acusada de ningún delito, no respondió preguntas específicas sobre sus prácticas en los días de monitoreo. En un comunicado, la compañía dijo que sigue todas las regulaciones federales y estatales.

“Somos totalmente cooperativos, transparentes y actuamos con integridad en todos nuestros tratos con las agencias reguladoras”, dijo la compañía. “Cualquier sugerencia en contrario es evidentemente falsa”.

Los expertos también criticaron a los reguladores por tener un sistema de monitoreo que podría predecirse tan fácilmente.

“Deberían hacer un seguimiento aleatorio”, dijo William Landing, químico medioambiental de la Universidad Estatal de Florida. “Si realmente te importara el impacto que esta planta estaba teniendo en la comunidad, entonces eso es lo que harías”.

Sterlin Woodard, quien se desempeñó como director de la división aérea del condado hasta que asumió un nuevo puesto dentro de la agencia el mes pasado, dijo que el cronograma de seis días se basa en la orientación de la EPA. Reconoció haberse preguntado antes si podría manipularse.

“Tengo preocupaciones al respecto”, dijo.

Una pantalla de televisión en una sala de descanso les recuerda a los empleados de Gopher en diciembre de 2020 qué pasos tomar en días específicos para evitar que el plomo se escape a la comunidad. Las fechas coinciden con las horas exactas en que estaban funcionando los monitores de contaminación del gobierno. [Foto de un trabajador de Gopher]
Una pantalla de televisión en una sala de descanso les recuerda a los empleados de Gopher en diciembre de 2020 qué pasos tomar en días específicos para evitar que el plomo se escape a la comunidad. Las fechas coinciden con las horas exactas en que estaban funcionando los monitores de contaminación del gobierno. [Foto de un trabajador de Gopher] [ Photo by a Gopher worker ]

Dijo que no sabía que Gopher alterara sus prácticas en los días de monitoreo. Sin embargo, cuando los reporteros describieron los detalles, Woodard dijo que no estaba sorprendido.

“Pensé que tenían algo así”, dijo. “Ellos conocen las reglas; conocen los estándares “.

Más tarde, Woodard dijo que los informes del Times habían llevado al condado a investigar las prácticas de Gopher. El condado ahora está considerando el monitoreo aleatorio, dijo.

Agua contaminada y residuos peligrosos

Mientras Gopher trabajaba para controlar las emisiones atmosféricas, surgieron otros problemas ambientales.

En febrero de 2015, uno de los cañones de Gopher lanzó agua a la propiedad de un negocio vecino, dejando al propietario con la piel quemada, según los registros. Los funcionarios del condado tomaron muestras de una sustancia que quedó del agua en el suelo y encontraron altos niveles de plomo, así como cadmio y arsénico.

Gopher dijo que una válvula había fallado, lo que provocó que el agua contaminada retrocediera y se inundara en un tanque de agua utilizado para los cañones. La empresa agregó una alarma para que no vuelva a suceder lo mismo.

Al mismo tiempo, Gopher estaba lidiando con un problema de contaminación del agua por separado.

Cada año, la fábrica puede liberar cientos de libras de plomo y otros contaminantes en el sistema de alcantarillado de la ciudad. Pero Tampa limita los niveles de ciertas sustancias químicas que puede descargar Gopher. Uno de ellos es el selenio, un mineral natural que puede ser tóxico en grandes cantidades para humanos y animales.

Desde julio de 2014 hasta marzo de 2015, Gopher superó con creces los límites de descarga de selenio en las aguas residuales. Eso fue problemático porque la ciudad elimina los materiales sólidos del agua y los trata, el contratista lleva la llamada torta de lodo a los agricultores para su suelo.

Cuando el selenio subió, la torta de lodo de Tampa estaba siendo transportada a ranchos ganaderos en las afueras de Orlando. La ciudad se dio cuenta del problema en septiembre de 2014 y detuvo las entregas a los ranchos el mes siguiente. Los funcionarios rastrearon el aumento hasta Gopher, que reconoció tener problemas para controlar el mineral. En 2015, Tampa le cobró a Gopher $ 180,892 por los costos en los que incurrió la ciudad al tener que realizar pruebas adicionales en la torta de lodo y tirarla a un vertedero, en lugar de enviarla a los ranchos.

Continuaron los problemas de Gopher con el agua sucia.

Las aguas pluviales fluyen hacia un arroyo cerca de la planta de Gopher en Tampa.
Las aguas pluviales fluyen hacia un arroyo cerca de la planta de Gopher en Tampa. [ Hillsborough County Environmental Protection Commission ]

Más tarde, el estado determinó que Gopher había vertido aguas pluviales contaminadas en un sistema de drenaje que desemboca en el río Palm y, en última instancia, en la Bahía de Tampa. En mayo de 2016, Gopher celebró un acuerdo de consentimiento con el Departamento de Protección Ambiental de Florida que requería que la compañía reparara sus sistemas, cambiara sus prácticas y pagara $ 8,000 en multas.

Pero dos años después, los reguladores encontraron otro problema: durante meses, Gopher había redireccionado incorrectamente el agua de pozo sucia al tanque de aguas pluviales.

Gopher realizó las actualizaciones necesarias para las aguas pluviales, que incluyeron la construcción de un nuevo tanque de 2 millones de galones. El estado cerró su caso el año pasado, luego de darle a Gopher dos extensiones para completar el trabajo.

Han surgido otros problemas con la forma en que la empresa maneja sus desechos, incluido un subproducto del plomo de fundición llamado escoria.

La escoria, que parece lava y se endurece formando rocas, se puede tirar a los vertederos. Pero la escoria que se determina que contiene altos niveles de contaminantes debe enviarse a una instalación especial porque los productos químicos podrían filtrarse al agua subterránea. Esa es una preocupación particular en Florida, donde el agua subterránea es la principal fuente de agua potable.

Al menos dos veces en 2018, Gopher envió toneladas de escoria peligrosa al vertedero Cedar Trail en Bartow y tuvo que desenterrarla, según los registros.

Ambas cargas resultaron demasiado altas en el bario, mostraron las pruebas de laboratorio de Gopher. El metal tóxico puede provocar vómitos, dificultades respiratorias y arritmias cardíacas.

Luego, en abril de 2020, Gopher descubrió que la capa superior de un revestimiento doble debajo del edificio diseñado para contener productos químicos peligrosos tenía una fuga, lo que representa una amenaza para el suelo y las aguas subterráneas.

La compañía firmó una orden de consentimiento con el Departamento de Protección Ambiental de Florida en enero que requería que Gopher encontrara una solución permanente para el revestimiento, enviara datos de inspección diaria al estado y pagara una multa de $ 9,710.

Las reparaciones se completaron el verano pasado. Pero en octubre se detectó otra filtración.

Muchos ‘problemas’

Mucho ha cambiado en el vecindario alrededor de la fábrica desde que Gopher llegó a la ciudad. Lo que alguna vez fue una pequeña fundición se ha transformado en una operación en expansión de 300,000 pies cuadrados. Ahora se permite a la fábrica producir seis veces la cantidad de plomo en comparación con hace 15 años, cuando Gopher la compró.

Atrás quedaron las casas móviles de Willow Creek, al menos siete casas y un puñado de negocios. La tierra que una vez ocuparon ha sido limpiada en gran medida. Pertenece a la fundición.

Aguas pluviales de la planta de plomo Gopher Resource se recolecta en un canal entre un par de casas y un terreno vacío, el domingo 7 de noviembre de 2021 en Tampa.
Aguas pluviales de la planta de plomo Gopher Resource se recolecta en un canal entre un par de casas y un terreno vacío, el domingo 7 de noviembre de 2021 en Tampa. [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]

Gopher dice que la calidad del aire es ahora un 80 por ciento mejor de lo que requieren los estándares de la EPA.

Pero al igual que los residentes se preocuparon por la contaminación hace décadas, hoy se preocupan.

Clarenine Williams creció cerca de la planta y todavía vive cerca.
Clarenine Williams creció cerca de la planta y todavía vive cerca. [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]

Clarenine Williams ha vivido en una casa a dos cuadras de la planta durante 27 años. Dijo que todavía está alarmada por lo que ve. Recordó haber visto una nube “pálida, de color verde vómito” sobre la fábrica y haber visto un gran incendio hace varios años. Los espectadores temían que la planta explotara.

“Ese lugar de la batería ha sido un gran problema para casi todo el mundo”, dijo.

Los residentes y dueños de negocios han informado al condado sobre sus preocupaciones sobre los olores metálicos, su temor de que el plomo se infiltre en el agua de pozo y las misteriosas inundaciones de aguas residuales en el estacionamiento de Gopher durante la noche.

Se han confirmado algunas quejas. Otros se consideraron inconclusos.

Sheris Mathews trabajaba a unas pocas cuadras en East 14th Avenue. Cuando llegó a su negocio, Nighthawk Towing & Repossessions, una mañana de diciembre de 2018, encontró una línea de flotación rota y una sustancia blanca cubriendo el suelo. Parecía “nieve fangosa”, según los registros.

“Estaba por todo mi césped y en la parte trasera de mi propiedad”, dijo Mathews al Times. “No sabíamos qué era”.

Después de que Mathews caminó a través del aguanieve, dijo, su zapatillas negras se volvieron de un color marrón anaranjado como si las hubieran blanqueado.

“Eso me asustó”, dijo.

La ruptura de la línea de flotación fue la tercera en su propiedad y derramó aproximadamente 4,000 galones de aguas residuales. Como compartía línea con Gopher, las aguas residuales incluían los vertidos de la fábrica.

Los registros muestran que las aguas residuales de Gopher se convierten en una sustancia similar a la nieve en el suelo. Contiene sulfatos, que cristalizan a medida que el agua se evapora. Las pruebas de laboratorio no oficiales realizadas por los reguladores del condado mostraron niveles elevados de plomo, cobre, selenio y zinc en el aguanieve.

El problema se solucionó, dijo Mathews, y no ha tenido otros problemas.

Otros residentes cercanos se han preocupado por el olor del agua potable. Sobre las alarmas de la fábrica sonando y los trabajadores, equipados con cascos, alineados afuera. Sobre el aumento del tráfico de camiones, a todas horas.

Los vecinos dicen que han notado un aumento del tráfico cerca de la planta y camiones varados en zanjas.
Los vecinos dicen que han notado un aumento del tráfico cerca de la planta y camiones varados en zanjas. [ MARTHA ASENCIO-RHINE | Times ]

Describieron que los semirremolques se volcaban y quedaban atascados en zanjas a lo largo de las carreteras estrechas.

José Vázquez, quien ha vivido y trabajado en la comunidad durante siete años y es conocido por presentarse para cargos políticos, decidió hacerse una prueba de nivel de plomo en la sangre después de leer la investigación inicial del Times.

Sus niveles, dijo, volvieron elevados.

Vázquez no está seguro de si la planta jugó un papel, pero planea investigar más a fondo.

“Necesito averiguar por qué”, dijo.

Mientras tanto, dos cuadras más abajo, la fábrica continúa zumbando, día y noche, mientras densas nubes se elevan desde sus altísimos montones.

Esta historia es parte de una colaboración con FRONTLINE, la serie de PBS, a través de su Iniciativa de Periodismo Local, que está financiada por la Fundación John S. y James L. Knight y la Corporación para la Radiodifusión Pública.

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Material adicional

• Parte 1: La fábrica

•Parte 2: Las fallas

* Traducción para CENTRO Tampa por Myriam Silva-Warren