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  1. CENTRO

Reporteros del Tampa Bay Times ganan premio Pulitzer por serie ‘Envenenados’

Por exponer los peligros en una fundición de plomo local, ganan el premio principal del periodismo: el tercero de la sala de redacción para reportajes de investigación y el 14 en general.
Los reporteros del Tampa Bay Times Corey G. Johnson, derecha, Rebecca Woolington, centro, y Eli Murray, izquierda, son anunciados como los ganadores del Premio Pulitzer por reportajes de investigación el lunes. La serie ganadora, “Envenenados”, expuso los peligros de la única fundición de plomo de Florida. Esto marcó el 14º Premio Pulitzer otorgado al Times.
Los reporteros del Tampa Bay Times Corey G. Johnson, derecha, Rebecca Woolington, centro, y Eli Murray, izquierda, son anunciados como los ganadores del Premio Pulitzer por reportajes de investigación el lunes. La serie ganadora, “Envenenados”, expuso los peligros de la única fundición de plomo de Florida. Esto marcó el 14º Premio Pulitzer otorgado al Times. [ IVY CEBALLO | AP ]
Publicado May 9

TAMPA — Los reporteros del Tampa Bay Times estaban investigando una historia sobre el plomo en el agua en las escuelas locales cuando una fuente compartió un extenso informe estatal de salud con dos páginas llenas de detalles.

Esas páginas mostraban que el condado de Hillsborough sufría una tasa más alta de envenenamiento por plomo que cualquier otro lugar de Florida. Un reciclador de baterías no identificado era el culpable.

Durante los siguientes años, los reporteros del Times Corey G. Johnson, Rebecca Woolington y Eli Murray examinaron al reciclador más de cerca que cualquier regulador.

Expusieron cómo la única fundición de plomo de Florida, dirigida por Gopher Resource, puso en peligro a sus empleados y a la comunidad circundante. Leyeron 100,000 páginas de registros gubernamentales y médicos, pasaron innumerables horas hablando con los trabajadores y se convirtieron en expertos en toxicidad del plomo.

El lunes, los reporteros recibieron el Premio Pulitzer en reportajes de investigación por su serie, “Poisoned” (Envenenados) disponible en CENTROTampa.com en español.

“Estamos enormemente orgullosos de nuestro equipo por sus informes incesantes que provocaron un cambio decisivo, haciendo que las condiciones sean más seguras para los trabajadores y la comunidad”, dijo el editor y vicepresidente del Tampa Bay Times, Mark Katches. “A través de sus notables y meticulosos esfuerzos, Corey, Rebecca y Eli descubrieron serios problemas que no habrían surgido de otra manera. Su periodismo es un testimonio de la importancia de una sala de redacción local vital como el Times”.

Woolington dijo que el equipo está muy orgulloso del cambio que brindó su cobertura en Tampa.

“Hacer que las personas que habían descuidado ese lugar prestaran atención de una manera que nunca antes lo habían hecho fue extremadamente conmovedor”, dijo. “Ha sido surrealista ver todas las consecuencias y las consecuencias, y ver que la valentía de estos trabajadores condujo a la rendición de cuentas”.

Es el segundo año consecutivo que el Times gana el premio mayor de periodismo. Los reporteros Kathleen McGrory y Neil Bedi fueron reconocidos en la categoría local en 2021 por su serie, “Targeted”, sobre un programa policial de la Oficina del Sheriff del Condado de Pasco.

Johnson, Woollington y Murray colaboraron durante la mayor parte de dos años para investigar la planta de Gopher Resource en el este de Tampa, donde los trabajadores reciclan baterías de automóviles y derriten el plomo para forjar nuevos bloques de metal.

Detallaron la exposición a la neurotoxina que sufrieron los trabajadores de Gopher, la mayoría de los cuales eran negros o inmigrantes. También demostraron que la planta había contaminado a la comunidad circundante.

La investigación de una empresa privada resultó ser un desafío particular.

“No había la cantidad de registros públicos que a menudo están disponibles para que los usemos”, dijo Woolington. “Tuvimos que encontrar una solución”.

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Esa solución llegó en forma de una regla federal que permite a los trabajadores solicitar registros internos sobre la calidad del aire y sus propios chequeos médicos. Los reporteros utilizaron esos informes para reunir detalles del interior de la fábrica, que los inspectores de la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional no habían visitado en cinco años.

Los reporteros visitaron a los empleados de Gopher en sus hogares durante semanas. Johnson dijo que muchas personas tenían miedo de contrariar a su empleador y se mostraban escépticas hacia los reporteros. Probablemente no habrían respondido una llamada telefónica, un correo electrónico o un mensaje de Facebook extraños.

“La única manera de hacerlo es llamando a sus puertas. Tocaron muchas puertas y tuvimos que regresar una y otra vez antes de que el hielo se descongelara”, dijo Johnson. “Éramos vecinos, estábamos a la vuelta de la esquina, así que podemos hacer eso”.

Los tres reporteros se convirtieron en inspectores de plomo certificados durante su investigación.

“Cuando fui, había personas del tipo de administración industrial, personas que tenían que seguir estas regulaciones de OSHA”, dijo Murray. No era un lugar para periodistas.

Murray y los demás estudiaron detenidamente dos carpetas gruesas para dominar las normas sobre el plomo.

Después de que se publicaron las primeras partes de “Poisoned”, los reguladores federales y del condado pasaron meses inspeccionando la planta de Gopher, confirmando los hallazgos del Times y emitiendo multas por más de $800,000.

Johnson dijo que está más orgulloso de lo que algo que sucedió fuera del ojo público. Alrededor de 18 trabajadores, incluidos algunos que tenían miedo de hablar con los periodistas, hicieron fila en la planta después de la primera historia para exigir sus registros de salud personales.

“La historia y los informes permitieron que las personas más afectadas comenzaran a juntar las piezas del rompecabezas, y para mí eso fue probablemente lo más satisfactorio”, dijo Johnson.

Otros miembros del personal de la sala de redacción del Times desempeñaron papeles clave en el reportaje, incluidos los fotógrafos Martha Asencio-Rhine y Luis Santana y los videoperiodistas Jennifer Glenfield y James Borchuck. La serie fue editada por Katches y los ex editores de investigación Kathleen McGrory y Adam Playford.

Los diseñadores, correctores de estilo y editores de compromiso que participaron en las historias incluyeron: Martin Frobisher, Paul Alexander, Sean Kristoff-Jones, Tim Tierney, Greg Joyce, Ashley Dye, Joshua Gillin, Dennis Peck y Scott Brown.

Después de publicar las primeras partes de la serie, el Times estimó que su reportaje principal, que data de la cobertura de las escuelas, costó $ 500,000. Desde entonces, esa suma ha aumentado a unos 750,000 dólares.

“Hacemos este difícil trabajo para marcar la diferencia aquí en casa, pero es emocionante que nuestros pares lo consideren uno de los mejores periodismo de Estados Unidos”, dijo Paul Tash, presidente del Times.

“Poisoned” se completó con el apoyo de la Iniciativa de Periodismo Local de PBS FRONTLINE, que proporcionó financiación parcial. Sarah Childress y Phil Bennett de FRONTLINE consultaron con el equipo y revisaron los borradores de las historias.

Los ganadores del Pulitzer en periodismo, libros, teatro y música fueron anunciados el lunes por la tarde en la Universidad de Columbia en Nueva York. El personal del Times se reunió en su sala de redacción de Tampa para ver un video en vivo de la ceremonia.

Cuando se anunció que “Poisoned” era el ganador, unas pocas docenas de empleados rompieron en aplausos. Johnson, Woolington y Murray se abrazaron fuertemente.

“Lo que hiciste fue un verdadero servicio público”, dijo Katches al equipo.

The Times ha ganado 14 premios Pulitzer, tres veces en la categoría de reportajes de investigación. Lucy Morgan y Jack Reed ganaron en 1985 por historias que detallaban la corrupción en la Oficina del ALguacol del Condado de Pasco. Los reporteros del Times Leonora LaPeter Anton y Anthony Cormier, junto con Michael Braga del Sarasota Herald-Tribune, ganaron en 2016 por “Insane. Invisible. En peligro.” — una serie que mostró cómo los recortes presupuestarios y la negligencia permitieron que la violencia invadiera los hospitales psiquiátricos de Florida.

Murray dijo que fue particularmente especial compartir el momento con sus amigos en la sala de redacción. Él, Johnson y Woolington solo pudieron investigar la fábrica de plomo porque otros periodistas del Times se mantuvieron al día con el resto de las noticias, dijo.

“Un Pulitzer por una historia como esta,  necesita toda una sala de redacción”.

Lea la serie de investigación “Envenenada”.

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