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  1. CENTRO

El ingenio de un líder innato

Elías Torres, cofundador de Drift, llegó en su adolescencia desde Nicaragua a Tampa. La historia de un inmigrante que comenzó desde cero y actualmente emplea más de 600 personas. Torres será el orador principal en Latinos Unidos, el mayor evento de recaudación de la Alcaldía de Tampa para hispanos, el 11 de mayo.
Elías Torres, un inmigrante nicaragüense que cofundó Drift, una de las empresas emergentes más exitosas en tecnología en el país.
Elías Torres, un inmigrante nicaragüense que cofundó Drift, una de las empresas emergentes más exitosas en tecnología en el país. [ Foto: Cortesía Drift ]
Publicado May 10|Actualizado May 19

CENTRO Tampa

TAMPA — Elías Torres llegó de Nicaragua a Estados Unidos con su mamá y sus dos hermanos menores cuando tenía 17 años. No era la primera vez que visitaba territorio estadounidense.

A los diez años, su mamá lo había enviado a vivir con su padre en California para evitar que lo reclutaran “para ir a a la guerra”, dijo Torres, de 45 años, refiriéndose a la situacion de Nicaragua, su país natal.

Nicaragua en los ochentas fue tomado por los sandinistas, quienes usurparon las tierras de los campesinos, reclutaron niños y jovenes y expropiaron millones de familias. La familia de Torres no fue la excepción.

Torres vivió un año, en 1986, con su padre en Los Ángeles donde descubrió su gusto por la tecnología.

“A él (su padre) le vendieron una computadora robada, como hacen con los latinos, la trajo a la casa y la tenía en garaje. Nadie le ponía atención a esa computadora, pero yo empecé solito sin ninguna información a tocarla, hacía mi tarea, imprimía. Aprendí a usar (el software) Wordperfect”, dijo Torres, quien actualmente es el cofundador de Drift, Inc., una exitosa empresa de tecnología de ventas y marketing con sede en Boston.

Torres es el orador principal en Latinos Unidos, un evento organizado por el Consejo Hispano del Alcalde de Tampa para recaudar fondos que se destinan a financiar becas para hispanos en el área.

Tampa, un nuevo comienzo

“En los países que se convierten al comunismo o socialismo o algo parecido, resulta que los del gobierno tienen como una dictadura y tienden a apoderarse de propiedades privadas. Mi mamá no tenía una casa cuando yo nací, pero cuando la revolución vino quedó cuidando una casa privada”, recordó Torres, acerca del lugar en Nicaragua donde estuvieron aproximadamente 15 años. “Yo viví toda mi vida en una casa prestada”.

Según Torres, en 1993 cuando regresó el dueño del lugar su madre quedó sin techo.

“Mi mamá es una profesional, una doctora, una veterinaria, y enseñaban en la universidad. Entonces decía yo no quiero ir a Estados Unidos (a limpiar oficinas) …. pero cuando perdimos la casa no teníamos dónde vivir y se aceleró todo. Yo quería ir la universidad y quería un mejor futuro”, dijo Torres.

Por suerte, les había llegado la ‘Green Card’ (tarjeta de residencia) a través de su abuela que vivía en EEUU desde 1975 y había trabajado como niñera por años.

Torres, su mamá y sus hermanos llegaron a Tampa. Vivieron en un apartamento subsidiado en Himes y Waters, y tuvieron que usar estampillas de alimentos.

“Como el comienzo de muchos inmigrantes... Llegué a hacer mi último año de secundaria en Leto. En las noches limpiábamos oficinas y en el día trabajaba en McDonald’s y después trabajé en un (supermercado) Albertson que ya no existe… ahí fue donde aprendí a ir persiguiendo el sueño americano de tener nuestro propio hogar y nuestra independencia”, dijo el empresario.

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El siguiente obstáculo que él tuvo fue el idioma. Torres no hablaba inglés. En la secundaria daban clases de ESL (Ingles como segunda lengua), pero Torres prefirió no tomar la clase porque quería sumergirse completamente en su nueva realidad.

“Estaba leyendo Shakespeare, Macbeth, así que yo no entendía nada, pero ahí me metí en el círculo. Luego, me metí en las competencias de matemáticas adaptándome siempre a tratar de no verme diferente”, dijo Torres.

Logró entrar a la Universidad del Sur de la Florida donde estudió Administración de negocios. Muchos de su amigos fueron a universidades del norte del país, pero él prefirio quedarse en Tampa para ayudar a su mamá y ahorrar dinero mientras estudiaba.

“Debí haber estudiado ingeniería, pero por seguir a un amigo que hablaba mejor inglés estudié Business Administration. Me costó un poco. Por eso el scholarship que doy ahora a USF es para Computer Science y para mujeres”, dijo Torres, quien vive en Boston, pero sigue teniendo lazos con Tampa.

Mientras estaba estudiando su familia logró comprar su primera casa. Torres dijo que para entonces con su mamá lograron calificar para un prestamo FHA. Torres ganaba $17 la hora y solo tenía una tarjeta de crédito con un cupo de $100.

“Fue el alcance de mi primer sueño”, dijo.

Torres contó que está agradecido con Tampa no solo por haber comenzado a cumplir su sueño americano sino porque encontró líderes comunitarios, entre los que mencionó a Donna Parrino, Patsy Sánchez y Vivien Oliva, que le guiaron y por eso ahora es un convencido de apoyar la educación y ser un ejemplo a seguir.

Empresario perseverante

Hispanos exitosos. Elías Torres y David Cancel gracias a su experiencia, educación y perseverancia han posicionado a Drift en el top de las mejores empresas tecnológicas..
Hispanos exitosos. Elías Torres y David Cancel gracias a su experiencia, educación y perseverancia han posicionado a Drift en el top de las mejores empresas tecnológicas.. [ Foto: Cortesía Drift ]

Torres tuvo la oportunidad de trabajar para IBM, casualmente la marca de la primera computadora con la que pudo “jugar” y la empresa que siempre admiró desde niño cuando vivía en Nicaragua.

“Fue una cosa súper interesante porque en realidad yo no estudie ingeniería. Constantemente el latino tiene que ser el impostor”, dijo Torres , quien previamente había trabajado en un banco, pero no le agradaba.

Estando en Boston comenzó a ver las noticias de emprendedores tecnológicos en los periódicos.

“En el 2002 conozco a un chico que trabajaba para mí y se fue a Google a trabajar entonces, y empecé a entender el tipo de éxito que la gente estaba teniendo en el Silicone Valley, en California, y las grandes compañías, dijo.

Torres recordó que ver artículos en periódicos que hablaban de los millones que estaban ganando los emprendedores lo ‘volvían loco’.

“En IBM aprendí a ser ingeniero. En Tampa todo el mundo hablaba inglés y yo no hablaba en IBM todo mundo era ingeniero y yo no era ingeniero. Cuando salgo de IBM todo el mundo era emprendedor y yo no era emprendedor”, dijo Torres, quien tras esfuerzos y tomar clases extraordinarias logró ingresar a Harvard luego de haber sido rechazado.

Cuando finalmente en la prestigiosa universidad, Torres estudió una maestría en ciencias de la computación del 2003 al 2007.

Al finalizar su maestría se dio a la tarea de convertirse en un empresario.

“Empecé a trabajar en las noches y en los fin de semana como contratista en una startup( empresa emergente) … y ahí conocí a David (Cancel), que era exitoso y había vendido varias compañías. Fue el primer hispano que conocí en Boston exitoso y conectamos inmediatamente y me dijo ven a trabajar conmigo”.

En el 2008, Torres se fue a trabajar con Cancel.

“En cuando salgo de IBM se cae el mercado tengo 3 niños, no tengo ahorros, no tengo nada, Crash! Esa fue la mejor lección: todo lo que cae, sube de nuevo”, dijo Torres, quien afirmó que con Cancel han trabajado en cuatro compañías. La primera de 10 personas que no funcionó.

“Luego él me preguntó quieres crear una compañía conmigo como cofundador,... y no tengo trabajo, no tengo nada que hacer, no tengo dinero. Esa fue la primera compañía que fundamos y casi dos años después la vendimos por 25 millones de dólares a HubSpot. Ese fue mi primer momento de desarrollar un éxito…tenía claro se fue gracias a mi trabajo y a su experiencia y reputación”, dijo Torres .

Actualmente para Drift trabajan 600 personas, una empresa que nació en 2015, con un “alcance gigantesco”.

Al preguntarle a Torres acerca de cuál consejo le da a los hispanos, respondió que tiene varios dependiendo la etapa en la que se encuentren: “Quiero que el latino no se conforme. Por ejemplo,mucha gente me decía trabaja para UPS que vas a tener buen retiro... No digas que no se puede, simplemente tienes que tratar. Esfuérzate en la educación de todo tipo. Da más para que te traten igual. Necesitamos más latinos que nos representen es este espacio de la tecnología”.

“Drift es una empresa que con 6 años que ya tiene una evaluación de más de un billón de dólares”, dijo Torres. ”Es un éxito que dos hispanos tengan una compañía que llega a ese nivel”.

El mensaje de Torres es de motivación durante el 23avo Luncheon de Latinos Unidos al que asisten 450 personas.

“Hemos recaudado más de 100,000 dólares, Es la primera vez que hemos llegado a este nivel”, dijo Araseli Martínez-Peña, encargada del evento y miembro del Consejo Hispano del alcalde de Tampa.

Martínez-Peña resaltó que la cifra es un récord.

Desde 1983, la misión del Consejo Asesor Hispano del Alcalde es servir como enlace entre el gobierno de la ciudad y la comunidad hispana. Según su página web, el evento Latinos Unidos está dedicado a abrir nuevas puertas de oportunidades para la juventud latina en la comunidad. El evento destaca la influencia y el impacto económico de los hispanos en Estados Unidos y se enfoca en recaudar fondos para becas para eliminar las barreras críticas para la educación postsecundaria de los jóvenes latinos.

“Estamos súper orgullosos, en un año que ha tenido sus dificultades para el Consejo también hemos llegado a niveles muy grandes . Y una aunque es un voluntario realizar Latinos Unidos es como planificar una boda”, dijo Martínez-Peña.

Para mayor información visite Tampa.gov/hispanic-advisory-council/2022-latinos-unidos-luncheon

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